Крушение «Акрона»

А́крон — жёсткий дирижабль-авианосец Военно-морских сил США первой трети 1930-х годов, один из крупнейших дирижаблей в мире (по объёму уступал цеппелину «Гинденбург» приблизительно на 3 %). Разрабатывался для ведения дальней морской разведки. Мог нести до 5 небольших самолётов, служивших для выполнения разведывательных полётов и защиты дирижабля. В 1933 году потерпел крушение в Атлантическом океане, в результате которого погибли 73 из находившихся на борту 76 человек. По числу жертв эта катастрофа стала самым тяжёлым происшествием за всю историю воздухоплавания. «Акрон» и однотипный «Ме́йкон» (англ. USS Macon (ZRS-5)) являлись самыми большими в мире наполненными гелием дирижаблями.

Вечером 3 апреля 1933 года, «Акрон» поднялся в воздух для проведения операции вдоль берега Новой Англии, помогая с регулировкой станций определения радио направления. На борту присутствовали: контр-адмирал Моффетт, командор Гарри Б. Сесил , адъютант адмирала; командор Фред Т. Берри , командующий Воздушной Станцией ВМС Лэйкхёрст; подполковник резерва армии Алфред Ф. Мазури , гость адмирала и вице-президент компании Мэк Трак Ко. — большой сторонник гражданского использования жёстких дирижаблей.

По пути «Акрон» встретил очень неблагоприятную погоду, которая не улучшилась во время перелёта над маяком Барнегат, Нью-Джерси в 22:00 3 апреля. Ветер огромной силы беспощадно стегал дирижабль. Курс «Акрона» пролегал через территорию барометрического давления которое было ниже чем во время взлёта; этот фактор повлиял на показания приборов, которые зачислили высоту полёта выше чем она была на самом деле. Около 03:00 4 апреля, дирижабль был подхвачен вверх восходящим потоком воздуха, а затем вниз нисходящим потоком. Командор Франк МакКорд, приказал полный вперед и сбросить балласт. Лейтенант-командор Герберт Уалеи управлял балластом и сбросил неприкосновенный балласт носовой части. Вместе с оператором высоты, который держал нос к верху, этот поступок заставил нос дирижабля быстро идти вверх, а корму вниз. Снижение «Акрона» было остановлено лишь временно — нисходящие потоки продолжили снижение дирижабля. Уалеи включил 18 сирен телефонной системы — сигнал экипажу занять посадочные позиции. В этот момент, у корабля длиной почти в 800 футов, нос был под углом между 12 и 25 градусами. Бортовой офицер объявил снижение до 800 футов, после чего очень сильный «порыв ветра» ударил по дирижаблю. Рулевой объявил, что он не может больше контролировать дирижабль — нижние кабели управления оказались порванными. В то время как гондола управления была на высоте в несколько сот футов, нижнее оперение «Акрона» достигло воды и оторвалось. Один из самолётов ZRS-4 также оторвался и ушёл на дно океана. «Акрон» был разрушен из-за ошибки экипажа — он направился в открытое море во время сильного шторма. Немецкий корабль «Фибус» заметил фары снижающиеся к океану около 00:23, и поменял курс к месту крушения, полагая что это был самолёт. В 00:55 4 апреля, «Фибус» подобрал лейтенант-командора Герберта В. Уалеи, помощника капитана «Акрона» — он был без сознания. Судно подобрало ещё трёх членов экипажа: главного радиста Роберта У. Коплэнд, помощника боцмана второго класса Ричарда Е. Диал, и авиационного слесаря второго класса Муди Е. Ервин. Несмотря на попытки искусственного дыхания, Коплэнд умер не приходя в сознание.

Немецкие моряки заметили ещё нескольких человек в море, но они не подозревали что это было за крушение, до тех пор пока лейтенант-командор Уалеи не пришёл в сознание пол-часа спустя после его спасения. Шлюпки с «Фибуса» провели пять часов в океане, пытаясь отыскать переживших самую большую трагедию авиации на тот день. Дирижабль J-3 ВМС США подключился к поискам, но сам потерпел крушение потеряв двух членов экипажа.

Катер «Таккер» Береговой Охраны США, первое американское судно на месте крушения, прибыл в 06:00 приняв на борт выживших с «Акрона» и тело Коплэнда, отпустив немецкий корабль. Несколько других кораблей подключились к поискам: тяжёлый крейсер «Портлэнд», эсминец «Коль», катер Береговой Охраны «Мохаве», и эсминцы Береговой Охраны «МакДугал» и «Хант», а также два самолёта Береговой Охраны. Большинство, если не все жертвы крушения, утонули или погибли от гипотермии — экипаж не имел спасательных жилетов и у них не было времени сбросить спасательные плоты. 73 человека погибли, лишь трое спаслись.

После крушения
Крушение «Акрона» было началом конца эры жёстких дирижаблей на службе флота, особенно потому что их главный сторонник, контр-адмирал Уильям А. Моффетт, погиб вместе с 72 остальными членами экипажа. Президент Рузвельт сказал: «Потеря „Акрона“ с его экипажем, состоящим из храбрых бойцов и офицеров — это национальное бедствие. Я скорблю вместе с нацией, и особенно с жёнами и семьями потерянных мужчин. Можно построить новые дирижабли, но нация не может себе позволить потерять таких людей, как контр-адмирал Уильям А. Моффетт и его товарищей, которые погибли вместе с ним, поддерживая лучшие традиции Военно-морского Флота Соединённых Штатов.»